Cómo el tizón de las hojas podría destruir la economía global.

El 18 y 19 de agosto, el fabricante de neumáticos Cooper demostró con éxito neumáticos para automóviles fabricados con caucho natural extraído del arbusto de guayule de hojas diminutas. El trabajo de Cooper, financiado por una subvención del USDA de 2012 y realizado en colaboración con la empresa agrícola PanAridus, es el último hito en una historia muy larga e irregular de desarrollo de caucho alternativo. Ese desarrollo, dicen los expertos, es crucial para aislar contra una de las vulnerabilidades más grandes pero menos entendidas de la economía global.

El caucho natural es vital para el mundo moderno, un componente importante de todo, desde equipos médicos hasta tanques y, lo más importante, neumáticos. Ningún caucho sintético puede replicar sus propiedades, y actualmente proviene casi en su totalidad de una fuente increíblemente vulnerable. Más del 90% del caucho del mundo se deriva de hevea brasiliensis , el árbol del caucho, y se cultiva en el sureste de Asia, donde se trasplantó desde Sudamérica en el siglo XIX.

El tipo y rango limitados de abastecimiento de caucho es un problema por muchas razones. Actualmente, la producción depende de altos niveles de mano de obra manual de bajo costo, que pueden estar menos disponibles a medida que la región se desarrolle económicamente. Es posible que la región no pueda soportar la creciente demanda de India y China . Y los suministros son vulnerables a las perturbaciones geopolíticas, como se demostró durante la Segunda Guerra Mundial, cuando Japón tomó el control de los suministros de caucho del mundo.

Pero el principal problema es que el caucho del sudeste asiático está casi destinado a ser devastado por la enfermedad.

El caucho no se cultiva a escala comercial en América del Sur debido a la presencia del tizón de las hojas en América del Sur, una infección por hongos que desgarra a través de los árboles plantados demasiado juntos. Henry Ford luchó durante años para industrializar la producción de caucho , pero el tizón de las hojas le dio una rara derrota. Durante décadas, países como Tailandia y Malasia han restringido estrechamente los viajes y el comercio desde América del Sur, con la esperanza de evitar que el tizón de las hojas cruce el Pacífico.

Pero esa cuarentena se está volviendo menos efectiva a medida que el mundo se globaliza: recientemente se rumoreó el deterioro de la hoja tanto en Tailandia como en la India. Y las perspectivas de pelear son sombrías. El caucho asiático se planta firmemente; los árboles provienen de un stock genético casi uniforme; la enfermedad misma es perniciosa; y la mayoría del caucho es cultivado por pequeños agricultores con pocos recursos para combatirlo. Como escribió Wade Davis en Fortune en 1996, la propagación del tizón de la hoja sería el fin de la industria del caucho natural, tal como la conocemos .

"Es increíble que no hayamos llegado a un terrible desastre", dice la Dra. Katrina Cornish de la Universidad Estatal de Ohio. "La recesión de la que acabamos de salir, no sería nada en comparación con lo que sucederá si no podemos obtener el caucho".

"Toda nuestra infraestructura colapsaría".

Cornish ha sido uno de los principales investigadores en gomas alternativas durante casi tres décadas, explorando no solo el guayule, sino otras fuentes prometedoras, como el diente de león gomoso originario de las áreas alrededor de Uzbekistán.

El Guayule tiene muchas ventajas como alternativa al caucho. Como demostró Cooper, produce caucho casi idéntico al del árbol del caucho. Puede ser cosechado mecánicamente, en lugar de a mano. Sobre todo, prospera en ambientes áridos como el suroeste de Estados Unidos, necesita muy poca agua y, esencialmente, produce su propio pesticida.

Sin embargo, hay desafíos. En lugar de gotear pulcramente la savia de goma, como los árboles, las ramas delgadas de guayule deben cosecharse enteras y luego procesarse con solventes y centrifugadoras. Y su stock genético está relativamente poco desarrollado. Todo eso hace que el caucho de guayule, al menos por ahora, sea considerablemente más caro que el caucho de hevea.

Algunas empresas prometedoras están apostando a que pueden cambiar eso. PanAridus, que proporciona el guayule para el proyecto de Cooper, ha trabajado para desarrollar tecnologías de procesamiento más eficientes y generar nuevas cepas con mayor contenido de caucho. Una empresa competidora, Yulex, ha ayudado a desarrollar productos como Patagonia's trajes de goma guayule . Yulex también desarrolló uno de los primeros usos comerciales generalizados del caucho de guayule, en herramientas médicas seguras para personas con alergias particulares al látex.

Pero los expertos están de acuerdo en que el desarrollo de una industria nacional del caucho competitiva y un mercado global robusto, todavía necesita serias inversiones. El apoyo del gobierno en el pasado ha demostrado ser inconstante. Después de que la rendición de Japón reabrió las conexiones globales con el caucho del sudeste asiático, EE. UU. No solo dejó de invertir en la investigación de guayule: gran parte del stock de investigación fue destruido. La investigación se abandonó casi tan abruptamente después de un breve interés durante la crisis del petróleo de la década de 1970, cuando los precios del caucho sintético se dispararon.

Cornish considera que este enfoque es irritante, y culpa tanto a la miopía gubernamental como a la empresarial.

"Necesitamos diversificarlo ahora", dice ella. "¿Por qué esperar por un desastre antes de que te prepares?"

caucho

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Submitted byClarkNic (no verificado) on Vie, 10/01/2020 - 20:35

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