Cambio climático: la solución de carbono 'Magic Bullet' da un gran paso

Una tecnología que elimina el dióxido de carbono del aire ha recibido un importante respaldo de las principales compañías de combustibles fósiles.

Carbon Engineering, con sede en Columbia Británica, ha demostrado que puede extraer CO2 de una manera rentable.

Ahora se ha incrementado con $ 68 millones en nuevas inversiones de Chevron, Occidental y el gigante del carbón BHP.

Pero los activistas por el clima están preocupados de que la tecnología se utilice para extraer aún más petróleo.

 

Leyenda de mediosMatt McGrath de la BBC explica cómo una empresa está eliminando el CO2 de nuestro aire

La búsqueda de tecnología para la remoción de dióxido de carbono (CDR) desde el aire recibió un importante respaldo científico el año pasado con la publicación del informe del IPCC sobre cómo mantener el aumento de las temperaturas globales hasta 1.5 ° C en este siglo.

En su "resumen para los formuladores de políticas" , los científicos afirmaron que: "Todas las vías que limitan el calentamiento global a 1.5 ° C con un proyecto de rebasamiento limitado o nulo, el uso de CDR ... durante el siglo XXI".

En todo el mundo, varias compañías están compitiendo para desarrollar la tecnología que puede reducir el carbono. La compañía suiza Climeworks ya está capturando CO2 y usándolo para impulsar la producción de vegetales.

Carbon Engineering dice que su proceso de captura directa de aire (DAC) ahora puede capturar el gas por menos de $ 100 por tonelada .

Con su nueva financiación, la compañía planea construir sus primeras instalaciones comerciales. Estas plantas de DAC a escala industrial podrían capturar hasta un millón de toneladas de CO2 del aire cada año.

Entonces, ¿cómo funciona este sistema?

El CO2 es un potente gas de calentamiento, pero no hay mucho en la atmósfera. Por cada millón de moléculas de aire, hay 410 de CO2.

Si bien el CO2 está ayudando a elevar las temperaturas en todo el mundo, las concentraciones comparativamente bajas dificultan el diseño de máquinas eficientes para eliminar el gas.

El proceso de Carbon Engineering consiste en aspirar aire y exponerlo a una solución química que concentra el CO2. Refinamientos adicionales significan que el gas se puede purificar en una forma que se puede almacenar o utilizar como un combustible líquido.

¿Requiere esto una química complicada?

Absolutamente.

La instalación del tamaño de un granero de Carbon Engineering tiene un gran ventilador en el medio del techo que atrae el aire de la atmósfera.

Luego entra en contacto con una solución química a base de hidróxido. Ciertos hidróxidos reaccionan con el dióxido de carbono, uniéndose reversiblemente a la molécula de CO2. Cuando el CO2 en el aire reacciona con el líquido, forma una mezcla de carbonato. Luego se trata con una suspensión de hidróxido de calcio para convertirlo en forma sólida; La suspensión ayuda a formar pequeños gránulos de carbonato de calcio.

Los gránulos calcáreos de carbonato de calcio se tratan luego a una temperatura alta de aproximadamente 900 ° C, con los gránulos en descomposición en una corriente de CO2 y óxido de calcio.

Esa corriente de CO2 puro se limpia para eliminar las impurezas del agua.

"La clave de este proceso es concentrar el CO2", dijo la Dra. Jenny McCahill de Carbon Engineering.

"Luego podemos ponerlo bajo tierra como en secuestro, o podemos combinarlo con hidrógeno para formar hidrocarburos o metanol. Hay varias cosas que puedes hacer".

¿Realmente puedes hacer un combustible líquido a partir de CO2?

Sí. Es complicado pero se puede hacer.

El CO2 capturado se mezcla con hidrógeno que está hecho de agua y electricidad verde. Luego se pasa sobre un catalizador a 900C para formar monóxido de carbono. Agregar más hidrógeno al monóxido de carbono lo convierte en lo que se llama gas de síntesis.

Infografía

Finalmente, un proceso de Fischer-Tropsch convierte este gas en un petróleo crudo sintético. Carbon Engineering dice que el líquido se puede usar en una variedad de motores sin modificaciones.

"El combustible que fabricamos no contiene azufre, tiene estas bonitas cadenas lineales, lo que significa que se quema más limpio que el combustible tradicional", dijo el Dr. McCahill.

"Es agradable y claro y está listo para ser utilizado en un camión, automóvil o jet".

Captura de aire directaDerechos de autor de la imagen deALAMY

Image captionPlanta directa de captura de aire de Carbon Engineering

¿Por qué las empresas de combustibles fósiles están invirtiendo en este proceso?

El CO2 también se puede usar para eliminar los últimos depósitos de petróleo en los pozos que han pasado su apogeo. La industria petrolera en los Estados Unidos ha estado utilizando el gas de esta manera durante décadas.

Se estima que el uso de CO2 puede entregar un 30% extra de crudo de los campos petroleros, con el beneficio adicional de que el gas es secuestrado permanentemente en el suelo.

"La tecnología de captura de aire directa de Carbon Engineering tiene la capacidad única de capturar y proporcionar grandes volúmenes de CO2 atmosférico", dijo el vicepresidente senior de Occidental Petroleum, Richard Jackson, en un comunicado.

"Esta capacidad complementa el negocio de recuperación de petróleo mejorado de Occidental y proporciona nuevas sinergias al permitir la utilización y el secuestro de CO2 a gran escala".

Uno de los otros inversores en Carbon Engineering es BHP, mejor conocido por sus intereses en la minería del carbón.

"La realidad es que los combustibles fósiles estarán presentes durante varias décadas, ya sea en procesos industriales o en transporte", dijo la Dra. Fiona Wild, jefa de sostenibilidad y cambio climático de BHP.

"Lo que debemos hacer es invertir en esas tecnologías de bajas emisiones que pueden reducir significativamente las emisiones de estos procesos, y es por eso que nos estamos enfocando en la captura y almacenamiento de carbono".

¿Cómo han reaccionado los ecologistas a los planes de Carbon Engineering?

Algunos activistas por el clima son positivos sobre el desarrollo de la tecnología de captura de aire directa, pero a otros les preocupa que se use para prolongar la era de los combustibles fósiles.

"Es una gran preocupación", dijo a BBC News Tzeporah Berman, director internacional de programas para Stand dot earth.

"Necesitamos trabajar juntos para descubrir cómo nos alejamos completamente del combustible fósil; ese es nuestro desafío moral y económico, pero estas tecnologías ofrecen una falsa esperanza de que podemos seguir dependiendo de los combustibles fósiles y producirlos y quemarlos, y la tecnología arréglalo, estamos más allá de ese punto! "

Combustible líquido

Leyenda de la imagenSu combustible líquido se quema limpiamente, dice Carbon Engineering, y puede usarse en automóviles, camiones o aviones

A otros les preocupa que el desarrollo de dispositivos directos de captura de aire pueda alentar a algunas personas a pensar que no tienen que reducir personalmente su huella de carbono.

"Creo que existe un peligro real de que la gente vea esta tecnología como una bala mágica y no reduzca su consumo de carbono", dijo Shakti Ramkumar, estudiante de la Universidad de British Columbia (UBC), que participa activamente en las protestas por el cambio climático.

"Tenemos la responsabilidad moral de reducir nuestro consumo a gran escala. Necesitamos reflexionar profundamente sobre cómo vivimos nuestras vidas y si todos podemos tener acceso a las cosas que tenemos y la justicia, para que todos podamos vivir una buena vida". "

Entonces, ¿es esta tecnología una 'bala mágica' para el cambio climático?

Es imposible decir si la idea de Carbon Engineering surgirá como el tipo de dispositivo que marca una gran diferencia en la batalla contra el cambio climático.

Steve Oldham

Image captionEl director ejecutivo de Carbon Engineering, Steve Oldham

Ciertamente, la compañía cree que sus máquinas podrían llegar a ser tan comunes como las plantas de tratamiento de agua, brindando un servicio valioso, pero que el público en general apenas notó.

En este momento, ha asegurado suficiente dinero para construir una instalación comercial y puede extraer carbono por menos de $ 100 por tonelada. Pero existe una gran preocupación de que con las grandes inversiones de la industria de los combustibles fósiles, sus esfuerzos podrían centrarse en producir más petróleo, no solo en abordar el cambio climático.

Carbon Engineering dice que si los gobiernos quieren invertir en su proceso, son muy bienvenidos a hacerlo. Si no están listos para acumular efectivo, la compañía está feliz de obtener fondos de la industria de la energía ya que el tiempo es muy corto y la necesidad de tecnología es muy grande.

"¿Es la bala de plata?" preguntó el CEO Steve Oldham.

"Nunca le diría a nadie que quieres poner todos tus huevos en una canasta; el futuro del planeta es muy importante para todos nosotros".

"Pero tener la tecnología construida, disponible, lista para usar, sin efectos secundarios químicos dañinos, menos uso de la tierra, tener esos disponibles, eso es algo bueno.

"Si o cuando los necesitamos, y si lees la ciencia que está hoy, está disponible, está lista".

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Comentarios

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