Nuevo proceso químico convierte residuos plásticos en combustible, investigadores de universidades en busca de inversores

Las Naciones Unidas estiman que más de 8 millones de toneladas de plásticos fluyen a los océanos cada año, pero los investigadores ahora han descubierto un nuevo proceso de conversión química que podría transformar los desechos del mundo en una fuente completamente nueva de productos útiles y combustibles limpios.

La tecnología, desarrollada en la Universidad de Purdue, puede convertir más del 90% de los residuos de polipropileno, un tipo de plástico que se usa comúnmente para empaques y juguetes, en gasolina y diesel de alta calidad en cuestión de horas.

El proceso de conversión utiliza extracción selectiva y licuefacción hidrotérmica para convertir el plástico en nafta, un tipo de aceite inflamable que luego se puede usar como materia prima para otros productos químicos o se puede separar en solventes especiales u otros productos.

Los combustibles limpios derivados de los residuos plásticos generados cada año podrían satisfacer el 4% de la demanda anual de gasolina o diesel.

"Nuestra estrategia es crear una fuerza motriz para el reciclaje mediante la conversión de los desechos de poliolefina en una amplia gama de productos valiosos, incluidos polímeros, nafta o combustibles limpios", dijo Linda Wang, profesora de ingeniería química en la Universidad de Purdue y líder de la investigación. Equipo que desarrolla la tecnología. "Nuestra tecnología de conversión tiene el potencial de aumentar las ganancias de la industria del reciclaje y reducir el stock de desechos plásticos del mundo".

Algunos resultados del estudio de Wang fueron publicados en ACS Sustainable Chemistry and Engineering el mes pasado.

Wang se inspiró para crear esta tecnología después de leer sobre la contaminación de desechos plásticos de los océanos, el agua subterránea y el medio ambiente. De todos los plásticos producidos en los últimos 65 años ( 8,3 mil millones de toneladas ), aproximadamente el 12% se han incinerado y solo el 9% se ha reciclado. El 79% restante ha ido a vertederos o los océanos. El Foro Económico Mundial predice que para 2050, los océanos tendrán más desechos plásticos que los peces si los desechos continúan vertiéndose en cuerpos de agua.

"La eliminación de residuos de plástico, ya sea reciclada o desechada, no significa el final de la historia", dijo Wang. “Estos plásticos se degradan lentamente y liberan microplásticos y productos químicos tóxicos en la tierra y el agua. "Esto es una catástrofe, porque una vez que estos contaminantes están en los océanos, son imposibles de recuperar por completo".

Wang espera que los beneficios financieros de usar su tecnología patentada estimulen a la industria del reciclaje a reducir la cantidad cada vez mayor de desechos plásticos. Ella y su equipo ahora están buscando inversionistas o socios para ayudar a demostrar esta tecnología a escala comercial.

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