¿Poner el sol en el "Estado del Sol"? El poder de la energía solar de Florida

La energía solar ha sido durante mucho tiempo un tema favorito para los progresistas y ambientalistas. Pero en Florida, las empresas de servicios públicos están empezando a adoptar la tecnología por razones económicas.

Hay una nueva cosecha que brota en el sur de Florida. En medio de campos de maíz dulce, calabaza y okra que salpican el paisaje fuera de Miami, filas y filas de paneles solares ahora absorben el sol de Florida. Los cielos azules tiñen de azul las celdas solares negras profundas. Son como centinelas silenciosos que esperan activación.

En un día ventoso a mediados de enero, solo algunos paneles están convirtiendo los rayos dorados en electricidad para las pruebas. En otro lugar del campo de 465 acres, los trabajadores de la construcción con chalecos fluorescentes y cascos recorren las malezas para llegar a grupos de cables que cuelgan de los extremos de cada fila, esperando que se conecten con el resto de la instalación.

A pesar de ser el estado del sol, Florida se ha retrasado mucho en lo que se refiere a aprovechar los abundantes rayos del cielo. Pero ahora eso está cambiando a medida que las empresas de servicios públicos en el estado han comenzado a reconocer la energía solar como un componente vital de un futuro energético diverso.

"Las empresas de servicios públicos emiten energía solar como usted no lo creería", dice James Fenton, director del Centro de Energía Solar de Florida de la Universidad de Florida Central.

Las compañías eléctricas de Florida no siempre han sido tan amigables con la energía solar. En 2016, la industria gastó $ 20 millones en una iniciativa de votación que podría haber socavado la expansión de la energía solar residencial. Pero a medida que la energía solar se ha vuelto económicamente más viable, las empresas de servicios públicos del estado ahora ven más oportunidades que la competencia en la tecnología.

El nuevo abrazo de Florida utilities para la energía solar refleja las tendencias observadas en todo el país, ya que la fuente de energía renovable ha pasado de ser una indulgencia marginal para los ecologistas ricos a convertirse en una parte convencional de la producción de energía.

"Hace cinco años era más una tecnología emergente", dice Maggie Clark, gerente senior de asuntos estatales para la región del sudeste de la Asociación de Industrias de Energía Solar (SEIA). "A medida que se ha convertido en un recurso energético general", dice, "hay un elemento de comodidad con él [para las empresas de servicios públicos] como cualquier otro recurso generador".

Con abundante sol, Florida ocupa el noveno lugar en los Estados Unidos por potencial solar. Pero tan recientemente como 2015, solo una décima parte del porcentaje del poder del estado provino del sol.

Pero algo cambió recientemente.

El 31 de enero, la compañía eléctrica más grande del estado, Florida Power & Light, lanzó más de un millón de paneles solares con un total de casi 300 megavatios de capacidad en cuatro nuevos campos solares, incluido el proyecto del Condado de Miami-Dade. FPL puso en línea ocho de tales centrales eléctricas en 2018, lo que elevó la capacidad total de energía solar de la compañía a más de 1,200 megavatios. Y en enero, FPL se comprometió a instalar 30 millones de paneles adicionales antes de 2030, lo que podría multiplicar en casi 10 veces la electricidad generada por energía solar de la empresa. El siguiente proveedor de energía más grande del estado, Duke Energy Florida, también planea tener más de 700 megavatios de energía solar para el 2023.

Alfredo Sosa / Personal

El Centro de Energía Solar Miami-Dade de Florida Power & Light Company se conectó en línea el 31 de enero y está equipado para generar 74.5 megavatios de potencia, lo suficiente para abastecer a aproximadamente 15,000 hogares de la Florida.

Incluso con estas últimas incorporaciones, la energía solar aún es un poco importante en Florida. A fines de 2018, la energía solar representaba solo el 1,07 por ciento de la cartera de energía del estado, según los informes del SEIA. Pero la rápida aceleración refleja un cambio más amplio que ocurre a nivel nacional.

Actualmente, los EE. UU. Obtienen 1.3 por ciento de toda la electricidad de la energía solar, suficiente para abastecer a 11.3 millones de hogares estadounidenses. Los analistas esperan que, en los próximos años, el crecimiento de la energía solar continúe a un ritmo acelerado y supere a la energía eólica, que actualmente contribuye con el 6 por ciento de la electricidad de EE. UU. Combinados, las dos energías renovables podrían representar pronto una participación del 10 por ciento del pastel nacional, tan pronto como este año.

Pero la historia solar de Florida es única. Y algunas de las formas en que Florida se destaca entre los estados lo convierten en un indicador particularmente bueno del nuevo estatus de la energía renovable como la corriente principal.

Muchos estados líderes de energía solar, como Massachusetts, Vermont y California, han instalado energía solar como parte de un impulso legislativo para diversificar el sector energético en busca de reducciones de emisiones. Los formuladores de políticas en Florida, sin embargo, no han establecido requisitos específicos de energía renovable ni objetivos aspiracionales.

Probablemente sea parte de por qué el Estado del Sol no ha llevado la carga hacia la energía solar. Además, las compañías de servicios públicos en Florida tienen mucho poder, con monopolios sobre las partes del estado en que sirven. Así que la incursión de la Florida en la energía solar ha dependido en gran medida de ellos.

Y las empresas de servicios públicos quieren mantener su control sobre el mercado, dice el profesor Fenton de la Universidad de Florida Central. En 2016, lucharon para modificar una ley que les exigía comprar la electricidad generada por los paneles de los techos de los clientes a la tarifa minorista neta. Su oposición no fue a la tecnología en sí misma, dice Fenton, sino a su impacto en sus operaciones.

Como tal, la reciente incursión en la energía solar es un testimonio de la creciente viabilidad económica de la energía solar.

Solo en los últimos cinco años, el costo de los paneles solares ha disminuido en un 43 por ciento, según los informes de SEIA, lo que hace que los costos solares sean competitivos con las formas tradicionales de generación.

"Es simplemente innegable ahora que esta es a menudo la fuente de generación de menor costo", dice Ethan Zindler, el jefe de investigación de Estados Unidos en Bloomberg New Energy Finance. "Así que puedes darte una palmada en la espalda por hacer algo que tiene en cuenta el medio ambiente, pero al mismo tiempo, también estás haciendo algo para obtener energía al menor costo para tus clientes".

En Florida, 2016 fue un punto de inflexión, ya que las empresas de servicios públicos aumentaron las instalaciones de campo solar. En 2015, solo se agregaron 43 megavatios de capacidad de energía solar en todo el estado, según los números de SEIA. Ese número aumentó a 405 en 2016, 758 en 2017 y 839 en 2018. Florida ahora cuenta con más de 2,000 megavatios de capacidad eléctrica solar.

Las instalaciones de FPL fueron una gran contribución a ese aumento. La compañía abrió tres nuevos campos solares en 2016, y 12 más desde entonces. Cada uno de esos centros solares tiene una capacidad de generación de 74.5 megavatios.

"[En 2016], el precio justo se estaba convirtiendo en lo correcto para que pudiéramos tener un sentido económico para que nuestros clientes puedan ir y comenzar a construir grandes centros de energía solar", dice la portavoz de FPL, Alys Daly. Anteriormente, la compañía solo había construido tres campos solares desde su primer puesto en 2009. Y ahora, dice, "estamos en medio de una de las expansiones solares más grandes del país".

Para los activistas solares, este cambio es motivo de una celebración cautelosa. "Es algo maravilloso", dice Susan Glickman, directora de Florida del Fondo de Acción de la Alianza del Sur para Energía Limpia. "Apoyamos al cien por cien lo que hacen las empresas de servicios públicos". Pero, agrega, "queremos aún más energía solar".

 

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Comentarios

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