La muerte masiva de las estrellas de mar está relacionada con el calentamiento global

Las lesiones de la piel son el primer signo de que algo anda mal. Luego las extremidades se caen y el cuerpo se desintegra, colapsando sobre sí mismo a medida que se licúa. Al final, lo que una vez fue una estrella de mar es solo un charco en el fondo del océano.

Desde 2013, la enfermedad de la estrella de mar ha matado a tantas estrellas de mar a lo largo de la costa del Pacífico que los científicos dicen que es la epidemia de enfermedad más grande jamás observada en animales marinos salvajes. Donde solía haber docenas de estrellas, los buceadores ahora reportan no haber visto ninguna.

Y si bien la epidemia en sí es un fenómeno natural (aunque particularmente devastador), una investigación recientemente publicada sugiere que el cambio climático puede haber exacerbado la mortalidad de la enfermedad.

"Lo que creemos es que las anomalías del agua caliente hicieron que estas estrellas de mar fueran más susceptibles a la enfermedad que ya existía", dice Joe Gaydos, director científico de la Universidad de California, la Sociedad de SeaDoc de Davis y uno de los autores de un estudio publicado hoy. en la revista Science Advances .

Él y sus co-autores analizaron los datos recopilados por los buzos y descubrieron que los buzos tenían menos probabilidades de ver estrellas de mar vivas cuando las temperaturas del agua eran anormalmente altas.

"Pensar que la temperatura del agua más cálida en sí puede hacer que los animales se contagien más rápido o que sean más susceptibles, es como un golpe doble", dice Gaydos. "Es un poco estresante".

En todo el mundo, las temperaturas de la superficie del mar han aumentado constantemente a medida que la Tierra se calienta debido al cambio climático causado por el hombre.

El estudio no examinó por qué el agua más caliente puede hacer que las estrellas de mar sean más susceptibles a las enfermedades. Los autores plantean la hipótesis de que el sistema inmunitario relativamente simple de los animales podría ser más débil cuando las estrellas de mar se calientan.

Y los mismos datos de la encuesta de submarinistas también confirman un hallazgo previo: que la muerte masiva de las estrellas de mar está provocando una cascada de otros cambios en los ecosistemas. Los erizos de mar que suelen comer las estrellas de mar proliferan con el abandono. Rocas enteras que una vez estuvieron cubiertas de estrellas de mar ahora están cubiertas de erizos.

Los erizos comen algas.

"Vemos estos grandes campos de erizos donde los erizos han pasado y se han comido todas las algas", dice Gaydos. Los bosques de algas marinas, al igual que los bosques de árboles, son un lugar de muchas especies diferentes para vivir y alimentar.

"Tenemos una mayor biodiversidad cuando tenemos más algas marinas. Por lo tanto, está desencadenando una cascada", agrega. "Si miras en tierra, sería casi como limpiar un bosque".

No está claro si las poblaciones de estrellas de mar se recuperarán en masa en los próximos años. La investigación publicada el año pasado sugirió que algunas estrellas de mar podrían ser capaces de sobrevivir a la enfermedad, ofreciendo la esperanza de que los animales se recuperarán con el tiempo.

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