La Corte Suprema de Canadá dice que las compañías de energía en bancarrota deben limpiar los viejos pozos de petróleo y gas antes de pagar a los acreedores

CALGARY: cuando las compañías de energía quiebran, la limpieza de sus antiguos pozos de petróleo y gas debe tener prioridad sobre el pago a los acreedores, dictaminó el jueves la Corte Suprema de Canadá.

Aunque se centró en Alberta, la decisión 5-2 establece un precedente en todo Canadá, permitiendo a los gobiernos provinciales evitar que las empresas difuntas descarguen sus problemas en otras empresas o el público.

El jueves por la mañana, el tribunal más alto de la nación tomó una decisión en el caso Redwater, lo que podría tener implicaciones para el manejo de los pozos de petróleo y gas en todo Canadá.   

"La bancarrota no es una licencia para ignorar las reglas", escribió el Juez Presidente Richard Wagner en la decisión del tribunal.

El caso giró en torno al fracaso de Redwater Energy, una pequeña empresa de petróleo y gas que quebró en 2015 en medio del colapso mundial de los precios del petróleo. La disputa es entre el Regulador de Energía de Alberta (AER) y la firma de contabilidad Grant Thornton, que es el receptor de Redwater, un fideicomisario de bancarrotas designado para liquidar un negocio en quiebra.

Cuando Redwater se declaró insolvente, debía $ 5 millones a ATB Financial, de propiedad provincial. Muy pocos de los pozos de la compañía eran productivos y rentables, mientras que el resto necesitaba procesos de limpieza costosos y legalmente requeridos.

El receptor quería vender los pozos rentables de Redwater para pagar las deudas de la empresa y dejar los no productivos a la Asociación de pozos huérfanos (OWA), financiada por la industria de Alberta, que se ocupa de la limpieza de los sitios cuyos propietarios han quebrado. La asociación ya está luchando para trabajar a través de su inventario actual, ya que años de bajos precios del petróleo han dejado a más compañías fuera del negocio.

Según la ley de Alberta, no se permitiría la mudanza: el dinero de la venta de los activos de Redwater debería usarse para devolver los sitios de los pozos de la compañía a un estado natural, argumentó la ARE. Sin embargo, esa ley provincial entra en conflicto con una ley federal de quiebras, que en estos casos da prioridad a los prestamistas.

Dos tribunales inferiores encontraron que la ley federal tomó prioridad sobre la provincial y se puso del lado del receptor. La Corte Suprema escuchó la apelación, liderada por la ARE, el pasado febrero.

Al final, el Tribunal decidió que no hay conflicto entre las dos leyes, ya que la ley federal no permite que los fideicomisarios de una empresa en quiebra se alejen de los pasivos ambientales de la compañía. (Los dos jueces disidentes no estuvieron de acuerdo y encontraron que las dos leyes son inconsistentes).

Aunque ampliamente reconocidos como una victoria por los grupos ambientales, algunos señalaron que la decisión no resuelve problemas más amplios causados ​​por las obligaciones ambientales de las empresas insolventes.

"Si bien la decisión de la Corte Suprema garantiza que los activos restantes de las empresas en bancarrota se vayan a limpiar, esos activos a menudo son insuficientes para cubrir los costos totales", escribió Jodi McNeill, analista de políticas del Instituto Pembina, un grupo de expertos centrado en la política de energía limpia.

El caso ha atraído la atención nacional y el aporte de una amplia variedad de interventores, terceros a quienes el tribunal permite presentar argumentos en un caso. La lista incluye las provincias preocupadas por las implicaciones (Saskatchewan, British Columbia y Ontario), así como los grupos ambientales, los agricultores de Alberta preocupados por los pozos en sus tierras y la Asociación Canadiense de Productores de Petróleo (CAPP).

En sus presentaciones, ATB Financial sugirió que la falla está en el sistema regulatorio de Alberta, que a diferencia de otras jurisdicciones, no requiere bonos por adelantado para cubrir los costos de limpieza. En el momento en que se declaró en bancarrota, el AER no había requerido que Redwater publicara ninguna garantía financiera.

La reversión de la decisión del tribunal inferior también podría alejar la inversión en el sector energético que ya tiene dificultades, argumentó ATB Financial.

Sin embargo, el AER argumentó que el impacto de desestimar su apelación sería "catastrófico", que podría poner al público al límite por "miles de millones de dólares en costos ambientales". No solo socavaría un sistema de larga data, dijo el regulador. podría aumentar la cantidad de pozos huérfanos, alentando a los prestamistas a colocar a las empresas en insolvencia y deshacerse de activos débiles.

CAPP también se puso del lado del regulador, diciendo que la desestimación de la apelación empujaría injustamente la carga financiera a las empresas responsables.

En noviembre, una investigación conjunta que involucró a Star descubrió que el costo de limpiar los pozos de petróleo y gas de Alberta podría alcanzar los $ 100 mil millones. Hasta ahora, la AER ha recaudado $ 200 millones en seguridad.

Mientras tanto, la Orphan Well Association actualmente tiene más de 3,000 pozos en su inventario, en comparación con los 700 en 2015. La decisión de la Corte Suprema señala que puede llevar una generación completar la limpieza del atraso actual de la asociación.

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Comentarios

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